Городец — древнейший русский город как Среднего Поволжья, так и территории, которую принято называть Нижегородским краем. Его история привлекает не только тех, кто хочет знать всё о своей малой родине, но и исследователей, изучающих проблемы формирования древнерусской государственности. Сегодня трудно понять развитие Северо-Восточной Руси XII–XIV веков без знания событий, происходящих в это время в Городце на Волге.

Городец на Волге был основан во второй половине XII века на восточной границе Владимиро-Суздальского княжества, на территории, до этого контролируемой Волжской Булгарией. Т.В. Гусева отмечает, что нет «сомнений в том, что Городец строился сразу как крупный военно-административный центр на новых землях, включённых в состав Владимиро-Суздальского княжества в результате успешных походов против Волжской Булгарии» [Гусева Т.В. Средневековый Городец на Волге и его укрепления// Столичные и периферийные города Руси и России в средние века и раннее новое время (XI–XVIII вв.). Доклады Второй научной конференции (Москва, 7–8 декабря 1999 г.). — М., 2001. С. 21]. Сегодня известна площадь 862 древнерусских поселений, из них только у 16 она более 20 га [Древняя Русь. Город, замок, село. Археология СССР с древнейших времён до средневековья. Т. 7. — М., 1985. С. 170]. Крепостные укрепления Городца защищают территорию в 60 га, в то время как укрепления Суздаля охватывают 50 га, Рязани — 40 га, площадь Москвы в XII веке — около 5 га.

Впервые Городец на Волге в летописях упоминается под 1172 годом, в связи с походом русских на Волжскую Булгарию. С этого времени Городец — важнейший стратегический пункт на восточной границе русских земель, основная база для походов владимиро-суздальских князей на булгар [Кучкин В.А. Формирование государственной территории Северо-Восточной Руси в X–XIV вв. — М., 1984. С. 91]. Б.М. Пудалов обращает внимание на второе сообщение о Городце [Пудалов Б.М. Начальный период истории древнейших русских городов Среднего Поволжья (XII–первая треть XIII в.). — Нижний Новгород, 2003. С. 46]. В русских летописях оно относится к 1185 году. «…посла великый князь Всеволод, Гюргевичь на Болгары воеводы свое с Городчаны…» [ПСРЛ. Т.I. Стб. 400]. Судя по тексту, население Городца к этому времени представляет собой самостоятельную военную единицу, способную на проведение военных действий. Всеволод Большое Гнездо отправляет на «болгары» воевод с «городчаны», не посылая полков из других земель Владимиро-Суздальской Руси.

Особо выделяется Городец и в рассказе летописей о борьбе сыновей Всеволода Большое Гнездо за великокняжеский стол во Владимире. В столкновении под Липицей (1216 год) в завязавшемся сражении «Ярославъ же ста своими полкы с муромьскыми, и з городьчане…, А Юрьи ста… съ всею землёю Суздальскою…» [ПСРЛ. Т. VI. Вып. 1. Стб. 269]. Итогом сражения было полное поражение войска Юрия и Ярослава. Великокняжеский стол перешёл старшему брату Юрия — Константину Всеволодовичу. Константин пощадил Юрия, сохранил ему жизнь и отправил в Городец. Через год Юрий был вызван братом из Городца и получил во владение Суздаль. После смерти Константина в 1218 году Юрий Всеволодович стал владимирским князем и в 1219 году организует, в ответ на опустошительный набег булгар на Унжу, военный поход на Волжскую Булгарию. Городчане вновь принимают участие в военных действиях. После взятия русскими Ошеля, булгары запросили мира.

Перемирие было подписано Юрием Всеволодовичем с булгарским посольством в Городце в 1220 году. Итогом этого договора стало успешное расселение русских по Волге, в той её части, которая в будущем будет называться Нижегородское Поволжье. Уже в 1221 году Юрий Всеволодович основал новую крепость в устье Оки — Нижний Новгород. Раньше эти земли контролировала Волжская Булгария. В.А. Кучкин пишет: «Городец не только в конце XII, но и в начале XIII века оставался главным опорным пунктом владимиро-суздальских князей в Среднем Поволжье. Одновременно он служил центром, из которого русское население осваивало местный край. Отсюда двигался поток поселенцев вниз по Волге до устья Суры, а затем вверх по Суре. Из Городца шла поселенческая волна и в противоположном направлении: вверх по Волге и далее по Унже» [Кучкин В.А. Формирование государственной территории Северо-Восточной Руси в X–XIV вв. С. 94–95].

Мирное расселение было прервано батыевым нашествием. В Лаврентьевской летописи под 1238 годом читаем: «…татарове ови идоша к Ростову, ини к Ярославлю, а ини на Волгу на Городець, ти плениша всё по Волзе … И взяша городов 14… во одинъ месяць февраль» [ПСРЛ. Т. I. Стб. 467]. Следы этого страшного нашествия в феврале 1238 года до сих пор хранит в себе Городецкая земля. На всей территории средневекового Городца в земле есть слой угля и пепла — слой пожара 1238 года. Разорив Городец монголы двинулись дальше. А оставшиеся в живых городчане хоронят убитых, разбирают остовы обгоревших домов, засыпают пожарище песком. Город возрождается из пепла и вновь является административным центром своей округи.

Новое упоминание о Городце в летописях встречается под 1256 годом [ПСРЛ. Т. I. Стб. 474]. В Городец приехал великий владимирский князь Александр Ярославич (прозванный потомками Невским) на встречу со своим племянником Борисом Васильковичем ростовским. Ростовский князь отправляется в Орду, Александр Ярославич посылает с ним подарки.

Во многих древнерусских летописях зафиксировано событие, произошедшее в Городце на Волге в 1263 году. Вот как оно записано в Новгородской летописи: «В лето 6671 приде князь Олександръ ис Татаръ вельми не здравя и приде на Городець, и пострижеся въ 14 месяца ноября… тои же ночи и представися…» [ПСРЛ. Т. III. С.83]. Тело князя перевезли во Владимир и похоронили в церкви Рождества Пресвятой Богородицы. Узнав о кончине Александра Ярославича митрополит Кирилл воскликнул: «…зайде солнце земли Суждальскыа!» [Житие князя Александра Невского// Хрестоматия по древней русской литературе XI–XVII веков. Составил Н.К. Гудзий. — М., 1952. С. 161]. Но жизнь продолжалась.

После смерти Александра Невского великим владимирским князем стал его брат Ярослав Ярославич. А сыновья Александра получили уделы: старший Дмитрий — Переяславль и право на владимирский престол, средний Андрей — Городец с его землями, младший Даниил — Москву. Под 1282 годом в летописях первое упоминание о Городецком удельном княжестве (формировалось после 1263 года). В состав Городецкого княжества входили земли от Нижнего Новгорода до Унжи [Кучкин В.А. Формирование государственной территории Северо-Восточной Руси… С. 119].

Андрея Александровича летописи нередко называют Городецким, хотя он был и великим владимирским князем. В летописях довольно часто встречаются упоминания об Андрее Городецком. Но почти все они связаны с борьбой Андрея со своим старшим братом Дмитрием за великокняжеский стол. Борьба проходила с переменным успехом. (в 1281–1283, 1294–1304 годы Андрей — великий владимирский князь). Летописные данные свидетельствуют, что Городец на Волге был любимой резиденцией Андрея не только в моменты поражений, но и во время «сидения» на великокняжеском столе. Во времена Андрея Александровича политика городецкого князя влияла на жизнь всей Северо-Восточной Руси.

В.А.Кучкин считает, что «в конце XIII века Тверь, Кострома, Городец и Москва смогли успешно претендовать на роль того центра, вокруг которого в будущем смогла бы объединиться вся Северо-Восточная Русь» [Там же. С. 124]. Победила Москва. А Городец вышел из политической борьбы после смерти Андрея Городецкого. Скончался Андрей Александрович в 1304 году и был похоронен в Городце в храме Архангела Михаила.

В XIV веке упоминания о Городце встречаются в летописях в связи с историей возникновения и развития Великого Нижегородского княжества. В 1341 году в Орде суздальский князь Константин Васильевич получил ярлык на княжение, по сути, в новом княжестве с центром в Нижнем Новгороде. Великое Нижегородское княжество объединяло Нижегородские и Суздальские земли, в него вошёл и Городец, ставший к этому времени великокняжеским городом (т.е. подчинялся владимирскому князю, как и до 1263 года).

В 1365 году началась борьба теперь уже за нижегородский стол между сыновьями Константина Васильевича. В Нижнем сел Дмитрий Константинович, а Городец дал проигравшему брату Борису. Так Городец вновь выделен в особый удел. С этого времени Городец упоминается в летописях в связи с притязаниями Бориса на нижегородский великокняжеский стол. Трижды он пытался закрепиться в Нижнем Новгороде и трижды ему приходится уступать. В 1392 году Нижегородское великое княжество присоединено к Москве. Перестало существовать и Городецкое удельное княжество. Теперь Городцом владеют на правах московских служилых князей Василий Дмитриевич Кирдяпа, а с 1401 года двоюродный брат Дмитрия Донского — Владимир Андреевич Серпуховской.

Под 1408 годом находим следующее летописное известие: «…И не остался такового места, идее же не бывали татарове. Взяша град Переяславль и огнём пожгоша, такоже и Ростов и Дмитровъ и Серпуховъ и Новгород Нижний и Городец» [ПСРЛ. Т. XXVII. C. 243]. Это было последнее упоминание о Городце на Волге в русских летописях. Разорённый войсками Едигея город перестал существовать.

Рассматривая значение средневекового Городца на Волге в истории Северо-Восточной Руси не могу не отметить наблюдения занимавшегося летописной историей Городца Б.М. Пудалова: «Лишь в самом начале своей истории наш Городец иногда именовался с уточнением “на Волге”. Причина такого уточнения понятна: в летописных источниках XII–XIV веков упоминается около десятка «городцов» [Остёрский, на Мологе, в рязанском княжестве, около Новгорода Великого и др. — З.К.], что могло привести к путанице и вынуждало к географическим уточнениям. Но примечательно, что в статье «Имена Градам» (конец XIV века) только наш Городец дан без географических уточнений… Именование Городца без географических уточнений указывает на известность и значимость этого города на Руси» [Пудалов Б.М. Начальный период истории древнейших русских городов Среднего Поволжья… С. 60].

* * *

Городец не просто первый русский город на территории Среднего Поволжья, это первый православный город в ареале расселения языческих племён.

Пусть и опосредованно, статус Городца как православного центра подтверждает предание о Феодоровской иконе Божией Матери. Это не местная легенда, а церковное предание рассказывает о существовании в Городце до Батыева нашествия, с незапамятных времён чудотворной иконы.

Необходимо также отметить, что в 1216 году вместе с «сосланным» Юрием Всеволодовичем из Владимира в Городец приехал первый Владимирский епископ Симон. Летописи отмечают, что это была добрая воля святителя. Потомки канонизируют и благоверного князя Юрия Всеволодовича, погибшего на реке Сити, и преподобного Симона.

К сожалению, мы никогда не узнаем, что заставило больного князя Александра Невского ехать в Городец. Путь из Нижнего до Владимира по Оке короче. Но, видимо, у Александра Ярославича были веские причины ехать в Городец, чтобы здесь принять схиму. В Городце закончился земной путь Святого благоверного князя Александра Невского.

Даже когда политическое влияние Городца падает, он продолжает влиять на духовную жизнь Нижегородского края. Городецким князем Борисом Константиновичем в 1372 году была основа на Суре крепость Курмыш. Появилось ещё одно православное поселение среди язычников.

Сегодня большинство учёных считают, что Городец на Волге был основан после удачного похода 1164 года Андрея Юрьевича на Волжскую Булгарию. И если они правы, то Городец основал Благоверный князь Андрей Боголюбский.

Городец оказывал влияние на духовную жизнь Нижегородского края и в более позднее время.