Из книги:
Кирьянов И.А. Старинные крепости Нижегородского Поволжья. — Горький, Горьковское книжное издательство, 1961.


В 1959 году на самом краю огромных керженских болот в верховьях речки Ватомы были найдены и исследованы остатки старинной русской крепости XIII–XIV веков.

Эта безымянная русская крепость находится на южной окраине села Городищи. Она занимает мыс, образованный рекой Ватомой и впадающим в неё ручьём Мосоловым. Среди местного населения доныне бытует предание, что крепость пала после жестокого боя её защитников с татарами…

В связи с тем, что крепость в селе Городищи является безымянной, прямых указаний о её службе в исторических источниках нет.

Известна народная легенда о граде Китеже. Она повествует о городе-крепости, существовавшем в глухих заволжских лесах нашего края, разорённом татарами и исчезнувшем с лица земли. Эта легенда изложена в так называемом Заволжском, или Китежском летописце, созданном в конце XVII столетия старообрядцами из секты бегунов.

В летописце указывается, что великий владимирский князь Юрий Всеволодович, посетив ряд городов Руси, приехал в Волжский Городец — Малый Китеж. Оттуда он поехал сухим путём на восток и на берегу озера Светлояр «в месте вельми прекрасном и многолюдном» построил город-крепость Большой Китеж. Впоследствии, спасаясь от преследовавшего его по пятам царя Батыя, он скрылся в этом городе. Но татаро-монгольское войско, узнав дорогу от предателя, пришло к городу, взяло его и убило князя.

В конце летописца говорится, что взятый и разгромленный врагами город стал невидимым благодаря покровительству бога. Разорённая и опустевшая «страна заузольская лесом порасте», а Китеж скрылся от глаз людей под водами озера Светлояр и окружающими его холмами…

Изучение Китежского летописца показывает, что сведения, приведённые в нём, противоречат русским летописям. Русские летописи не знают ни Большого, ни Малого Китежа — они говорят о том, что в нашем крае были Городец и Нижний Новгород [Исключение составляет Супрасльская летопись (ПСРЛ. Т. XVII, стр. 2: «И сыпа город Кидешьку той же Городеца на Волзе»). Но последняя, по данным советского учёного-источниковеда Шахматова А.А., является поздним источником, тяготеющим к Новгороду Великому и мало освещающим Владимиро-Суздальскую Русь (см. Шахматов А.А., «Обоззрение русских летописных сводов XIV–XVI веков», М.—Л. 1938. стр. 231)]. По Китежскому летописцу, Китеж был заложен в 1165 году, а по летописям, его основатель Юрий Всеволодович родился на 22–23 года позже. Известно также, что этот князь погиб в битве с татаро-монголами на реке Сити, сражаясь во главе русского войска, а по Китежскому летописцу, он погиб в Китеже.

Китежский летописец говорит о «запустении Московского царства», которого при Батые ещё не было, о том, что в нём «царствует антихрист» — это соответствует идеологии старообрядчества XVII–XVIII веков, а не XIII столетия. Имеются и другие несоответствия данных Китежского летописца достоверной и стройной системе сведений древних русских летописей.

Однако несмотря на то, что попытка старообрядцев увязать Китежскую легенду с русской историей оказалась неудачной, отбрасывать целиком эту легенду нельзя.

Советский учёный Комарович В.Л. посвятил исследованию Китежской легенды монографию, в которой приходит к выводу, что в основе этого предания лежат исторические факты и события более поздние, чем татаро-монгольское завоевание, и не попавшие в «большую» русскую историю. По его мнению, крепость в заволжских лесах действительно могла существовать и её следует искать.

Поиски Китежа велись многими исследователями. Неоднократно был обследован район озера Светлояра, а в 1959 году специальная экспедиция, снаряжённая аппаратами для подводного плавания, обследовала дно озера. Никаких признаков Китежа на Светлояре не было обнаружено.

Факт открытия безымянной русской крепости на Ватоме, расположенной всего в 45–50 км от Светлояра, проливает новый свет на Китежскую легенду. Он подтверждает основное положение народного предания: русская крепость в заволжских лесах действительно существовала.

Рассказ местных жителей о бое с татарами, происходившем у её стен, также полностью увязывается с легендой о Китеже.

* * *

В Китежском летописце определённо указывается на то, что град Китеж находился в «стране Заузольской», т.е. в районе, недалёком от Узолы. Положение крепости на Ватоме больше соответствует этому указанию, чем положение Светлояра, расположенного за рекой Керженец, более значительной, чем Узола.

Это указание свидетельствует об административном тяготении Китежа к Городцу, что вполне увязывается с имеющимися сведениями о Городецком удельном княжестве.

В состав Городецкого удела князя Бориса Константиновича в конце XIV века входили волости по Волге близ Городца, сёла за Сундовиком и район Заволжья с неопределёнными границами. После падения Нижегородского великого княжества поволжские волости вместе с Городцом перешли к серпуховскому князю Владимиру Андреевичу в обмен на Волок (Волоколамск) с одним изъятием: «А что семь пожаловал князя Ивана Борисовича в то ся князю Володимеру и его детям не вступати» (Духовные и договорные грамоты великих и удельных князей, № 16, стр. 43, М.—Л. 1952).

В Духовной грамоте великого князя Василия Дмитриевича от 1406–1407 годов (там же, .№ 20, стр. 55) передаётся его княгине, как административная единица «Керженець со всем».

Положение обнаруженной крепости по среднему течению Керженца вполне отвечает этому указанию.

Исходя из приведённого, можно установить, что в Заволжье и, в частности, в районе Керженца в начале XV столетия существовал административный район, центром которого могла быть крепость, обнаруженная в 1959 году. Из неё организовывалась эксплуатация богатств Заволжья и, в первую очередь, бобровых гонов и бортных угодий, которыми ещё до XVII столетия славились Керженец и Ватома с их притоками.

С 20-х годов XV века сведения об этом центре и административной единице прекращаются. В конце XVI столетия река Ватома с её притоками переходит во владение нижегородского Печерского монастыря без всякого упоминания о находившейся там крепости.

Для чего же понадобилось строить крепость на Ватоме? Ответ на это даёт Писцовая книга Балахнинского уезда 1591 года.

«Заузольские и везломские волости пустоши, что были деревни и починки, и запустели от черемисские войны».

«В Везломской же волости на устье речки Везломы, что против Новаграда Нижняго у Волги на берегу селище, что была слободка… а та слободка запустела от казанские войны, дворы выжгли и людей в полон вывели и высекли» [Действия Нижегородской учёной архивной комиссии. Т. VII, стр. 157–159] (речь идёт о городе Бор).

Целям защиты русского населения района устья Оки от налётов враждебных соседей-отрядов грабителей, организуемых марийской феодальной знатью и враждебными ханами Казани, служила крепость на Ватоме.

Размеры опустошений, производимых ими, даже в XVI столетии в Заволжье были огромны. По указанию Писцовой книги Балахнинского уезда 1591 года, на 180 имевшихся деревень было «120 пустошей, что были деревни и починки».

Но Заволжье заселялось новыми и новыми поселенцами. И в ходе этого заселения была забыта народом русская крепость в Заволжье.

Были проведены сложные изыскания для выяснения вопроса о происхождении названия «Китеж».

Думается, что дело здесь решается проще. В бассейне Керженца и по соседству с ним встречается ряд названий селений с одинаковым звучанием — Шалдеж (Семёновский район), Елдеж (Воскресенский район). Если добавить к этому, что, по данным Комаровича В.Л., слово «Китеж» в XVII столетии и ранее звучало «Кидеж», то становится ясным, что это название местное, но утратившее связь с определённой географической точкой — крепостью на Ватоме.

Отсюда имеются большие основания полагать, что заволжская русская крепость на речке Ватоме и недошедшая до нас её история дали историческую основу, на которой возникла легенда о Китеже, приспособленная старообрядцами для своих религиозных целей.