В 1888–1889 году Короленко В.Г. работал над составлением «Описи дел Балахнинского городового магистрата». Эта «Опись…» с замечаниями Короленко была опубликована в III томе «Действий Нижегородской губернской архивной комиссии» в 1898 году. Одновременно она вышла отдельным изданием (изд. Нижегородской типографии губернского правления, 1898).

В замечаниях к «Описи…» Короленко писал, что архивные дела Балахнинского магистрата «…раскрывают перед нами любопытную картину торгово-промышленной деятельности приволжского уездного города прошлого столетия. Мы увидим, как торговали, плавали, строили суда, занимались промыслами, выдавали векселя, нанимали и нанимались, банкротились и разоряли других давно сошедшие со сцены балахонские жители; узнаем, как они добывали соль на “балахонских варницах”, как и где строились, владели домами и землёй, как судились между собой и с лицами других сословий, доносили друг на друга и терпели сами от жестокой волокиты и беспощадного суда, перед которым всякая вина была виновата. Указанные мотивы являются главными и основными; но на этом, быть может, несколько однообразном и сухом фоне, попутно развёртываются многие бытовые подробности, порой проникнутые истинным драматизмом».

9 апреля 1895 года Короленко выступил на заседании архивной комиссии с докладом на тему: «Дело об описании прежних лет архивы сто лет назад и в наше время». В докладе выразились взгляды Короленко на исторический процесс. Указывая, что в бумагах балахнинского городового магистрата или арзамасской воеводской канцелярии трудно искать «черты из деятельности и личной жизни всех первых персонажей истории, её солистов и героев, полководцев, временщиков и законодателей», Короленко пишет: «Но ведь и сама история давно уже перестала довольствоваться исключительно изучением одного этого героического материала. Массовая подкладка событий, незаметно складывающаяся из атомов жизни народа, постепенно назревающие перемены в глубине этой жизни — все широкие бытовые явления — уже давно привлекают внимание историка, понимающего, что показная сторона истории очень часто, если не исключительно, составляет не причину, а только следствие этих мелких в отдельности, но огромных в своей совокупности первичных явлений… Поэтому всё, что вносит хоть какое-нибудь освещение в эту закулисную сторону исторических событий — необыкновенно плодотворно и важно. Но массовые явления изучаются только широкими массовыми приёмами и только кропотливый труд, только чёрная работа собирания мелких фактов бытовой и общественной жизни прошлого может дать такой материал, из которого вытекают затем новые широкие выводы и обобщения».