Как всё-таки решительно изменился быт, образ жизни и мысли человечества за последнее столетие.

Это проявилось не только в облике, но и в характере обыденных предметов. Как стремительно был укрощён горячий, норовистый утюг, и руки наших бабушек уже успели отвыкнуть от его чугунной тяжести. Став послушным и привычным, он затерялся среди многих домашних помощников и перестал вызывать прежний интерес и уважение.

Утюги, весы, самовары… Они, словно чудом спасшиеся от вымирания динозавры, продолжают свою неспешную жизнь в музейных витринах. Давно нет в живых тех мастеров, которые вдохнули в них частицу рукотворной красоты, нет и их владельцев.

Но увлечённые собиратели, ценители старины помогают нам вновь ощутить вкус и аромат ушедшей эпохи. К таким людям относится Николай Фёдорович Поляков. Он, несмотря на огромную профессиональную занятость, коллекционирует предметы старины и является большим знатоком истории Нижегородского края, Российского государства.

Музейщики Городца гордятся дружбой с Николаем Фёдоровичем. В городецких музеях демонстрируются самые разные предметы, собранные им. Так, более пяти лет в музее «Дом графини Паниной» действует зал частных коллекций Н.Ф. Полякова. Неизменный интерес детей и взрослых, россиян и иностранцев вызывает экспозиция «Секреты старинного утюга». Сегодня в этой коллекции почти 250 предметов. При этом двух одинаковых не найти!

Утюг — одно из древнейших изобретений человечества, менявшее на протяжении столетий свой вид и устройство — таит немало загадок для современного человека.

Большое разнообразие типов, форм утюгов продолжило своё существование даже в XX веке. Сегодня трудно представить, как можно разгладить бельё деревянной рубчатой доской. Но именно таким деревянным утюгом — рубелем — «катали» бельё русские крестьяне с древнейших времён вплоть до начала XX века.

Из металлических утюгов простейшим по устройству, изготовлению и способу нагревания является утюг цельнолитой, наплитный. Грубый и тяжёлый, он мог быть достаточно изящным благодаря художественному литью, витиеватой ручке. Богатым рельефным орнаментом отличаются утюги, произведённые каслинскими мастерами (сегодня город Касли Челябинской обл.) и тульскими (заводы Алпатова в г. Туле). Литое клеймо на подобных утюгах подтверждало высокое качество и художественную ценность заводской продукции. На фирменных цельнолитых утюгах, в зависимости от веса и размера, изображался номер (1, 2, 3, 4, 5, 6). Так, под № 1 выпускались самые маленькие и лёгкие, а самые крупные и тяжёлые — под № 6.

Среди солидных «земляков», чья форма подчёркивает их дородность и основательность, можно встретить легковесных, плоских по форме «иностранцев», чьи «худые» фигуры украшены массивными гербами, отчётливыми надписями и номерами.

В недалёком прошлом металлические утюги стоили значительных денег, поэтому являлись гордостью владельцев. Они могли стать богатым подарком ко дню свадьбы или в день рождения. Очевидно, поэтому на одном из наплитных утюгов коллекции имеется надпись «ОЛЯ».

Выпускались и особые подставки под утюги. Например, на каслинском заводе по заказу отливались подставки с растительным орнаментом, в который вплетались инициалы молодожёнов. Две оригинальных, размером с ладошку, подставки со свадебной тематикой есть и в коллекции Н.Ф. Полякова: под восьмиконечной звездой — изображение двух соединённых сердец, вокруг них — витой шнур с кистями, под сердечками — два сидящих друг напротив друга голубка. На одной подставочке сохранилась подкраска: сердца — тёмно-красные, шнуры и голубки — золотистого цвета.

За внешней красотой цельнолитого утюга скрывался его горячий темперамент: раскалённый утюг норовил обжечь руку зазевавшейся гладильщицы. Мастера пришли на помощь и придумали… съёмную ручку. Изобретение позволило сделать процесс глажения непрерывным: достаточно было иметь одну такую ручку и два корпуса, которые использовались поочерёдно. Эти модели бытовали как в России, так и за рубежом. Среди подобных утюгов в коллекции имеется оригинальный экспонат — «тяжёлый утюг госпожи Поттс», привезённый им из США, на нём надпись: «MRS POTTS SAD IRON». Модель была запатентована Мэри Флоренс Поттс из штата Айова в 1871 году. Утюг отличает деревянная полукруглая ручка и под ней — деревянная кнопка на механизме крепления ручки.

На утюгах советского периода появились рельефные изображения символов молодого советского государства — серпа и молота, новые надписи и клейма: «Донецк арт. кр. ЛИТЕЙЩИК», «Городец Кр. КУСТАРЬ» (т.е. артель «Красный кустарь»), «ГОРСНАБ», «Керчь ЛМЗ» и др.

Наряду с наплитными существовали угольные утюги. Они были сложнее в изготовлении, а потому дороже наплитных в пять-шесть раз! В коллекции их — 74. Главным недостатком утюгов этого типа была необходимость периодической замены угля. Кроме того, через отверстия для доступа воздуха готовы были выскочить коварные угольки. Боковые отверстия для тяги были двух форм: круглые или «глазки»; причём утюги с «глазками» были дороже на пять копеек, о чём свидетельствует реклама в журналах конца XIX – начала XX вв.

Со временем угольный утюг был усовершенствован: исчезли боковые отверстия, появилась труба, а единственное отверстие для доступа воздуха снабдили заслонкой.

Украшениями угольного утюга служили различные детали. В собрании имеются утюги с задвижками в виде петушка, человеческой головы, львиной головы, завитков, а также утюги с заслонками, изображающими львиные морды или человеческие лица. Труба одного из утюгов имеет голову дракона на длинной шее.

К наиболее дорогим утюгам относятся утюги латунные и бронзовые. Самый лёгкий и изящный, с красивым литьём, латунный угольный утюжок привезён хозяином коллекции из Италии, а массивный бронзовый утюг, крышка которого запирается хвостиком маленькой змейки-задвижки, – из Норвегии.

Кроме наплитных и угольных, в коллекции Полякова представлены 12 утюгов со сменными вкладышами. Их появление было вызвано тем, что угольная «начинка» таила многочисленные опасности.

Не только дорогим, но и редким являлся спиртовой утюг. Предположительно изобретённый в Германии в XIX веке, он не имел широкого распространения в силу специфичности топлива и дороговизны (в четыре раза дороже угольного!). В коллекции три таких утюга, различных по размеру и устройству.

Электричество внесло переворот во все сферы жизни людей. Уже в конце XIX века появляются электрические утюги. Однако, как всё новое, они прижились не сразу и, обладая несомненными преимуществами, распространялись довольно медленно. Только во второй половине XX века власть электрического утюга стала бесспорной.

В собрании Н.Ф. Полякова широко представлены электроутюги 1920–1990-х годов — 27 экземпляров. Казалось бы, появление электрического нагревательного элемента в утюге должно было способствовать снижению его веса. Однако электрические утюги 30–60-х годов оставались очень тяжёлыми. Как ни странно, именно электрический утюг 1938 года выпуска является самым тяжёлым в коллекции — его вес 8 кг 100 г (для сравнения: вес самого маленького в коллекции манжетного наплитного утюга — 268 г).

В 1930-е годы в конструкции электроутюга появляется важный элемент — автоматический терморегулятор, а в 1950-е — генератор пара.

Современный электрический утюг чрезвычайно лёгок, совсем как игрушка, но не стоит забывать, что таким он стал относительно недавно. Каким он станет в будущем — сказать трудно… Точно одно: он никогда не сможет сравниться со старинным утюгом, чьё суровое и романтическое обаяние хранит дух ушедшей эпохи, которую так интересно открывать вновь.

Под натиском новой жизни раньше сдались угольные утюги: исчезли вместе с печным отоплением в городских домах. Наплитные утюги — простые и надёжные — продолжали выпускаться вплоть до конца 1960-х годов.

Из историй предметов сплетается большое полотно человеческой истории: развития мысли, науки, искусства… Биография предметов становится частью летописи человечества.