Из книги:
Коновалов А.Е. Городецкая роспись. Рассказы о народном искусстве. — Горький, Волго-Вятское книжное издательство, 1988.

В наши дни искусство городецкой росписи пользуется заслуженным признанием. Произведения народных художников с самобытной росписью украшают интерьеры городских квартир и сельских домов. Они успешно экспонируются на отечественных и зарубежных выставках прикладного искусства. Однако в истории Городецкого промысла были и периоды упадка, угрожавшего потерей его традиций. В 1920–1930-е годы в жизни Городецких красильщиков наступили трудные времена. Спрос на деревянные расписные, а по-местному «намазные», прядильные донца, ранее составлявшие основной ассортимент их весьма популярного промысла, почти полностью прекратился.

Коновалов Аристарх Евстафьевич. 1950-е годы
Коновалов Аристарх Евстафьевич.
1950-е годы

В 1935 году была сделана попытка возродить роспись. В Курцеве была организована общественная мастерская.

После Великой Отечественной войны, когда старшее поколение мастеров уже ушло из промысла, Аристарху Коновалову пришлось принять заботы мастера, старшего в промысле. Он стал организатором цеха росписи при местной артели «Стахановец», начал разработку первых образцов, взял на себя труды учителя и воспитателя нового коллектива молодых мастеров. Подготовку кадров ему помогли организовать в городе Семёнове Горьковской области при художественной профтехшколе, обучавшей хохломской росписи. Вместе с учениками первых выпусков этой школы он налаживал работу курцевского живописного цеха. Промысел оживал, его изделия получили хороший спрос потребителей. Появилась необходимость расширения производства, но в условиях Курцева для этого не было возможности. Тогда по решению Горьковского облисполкома на базе Городецкой мебельной фабрики было организовано художественное производство, в состав которого включились и цеха, расположенные в Курцеве. Более 30 лет Аристарх Евстафьевич Коновалов возглавлял художественное руководство этого предприятия.

Со времени активных организационных начинаний А.Е. Коновалова прошли многие годы. В декабре 1985 года А.Е. Коновалову и его ученицам Л.Ф. Беспаловой, А.В. Соколовой, Ф.Н. Касатовой, Л.А. Кубаткиной и Т.М. Рукиной за новые произведения в традициях городецкой росписи присуждена Государственная премия имени И.Е. Репина.

Судьба Аристарха Евстафьевича Коновалова как художника городецкой росписи складывалась в условиях, когда его возможность работы кистью и красками была целиком подчинена заботам о возрождении промысла. Им были изготовлены первые образцы росписи детской мебели, с которой начинали работу мастера живописного цеха. Ему пришлось участвовать в создании композиций орнаментального типа в соответствии с условиями производства и уровнем подготовки мастеров. В творчестве его предшественников орнамент лишь сопутствовал сюжетным композициям, способствуя их конструктивной цельности. Теперь орнамент становится основным украшением вещи. Декоративная выразительность традиционных городецких донец была для Аристарха Коновалова верным ориентиром в его многолетних поисках нового характера росписи изделий абсолютно новых по форме, размерам, назначению. Приходилось искать непривычные масштабы мотивов, менять соотношение рисунка и фона, находить заново начертания мотивов и узорной разживки. Изменение приёмов росписи было необходимо и при переходе к росписи изделий по светлой текстуре древесины. Однако все эти новшества не привели автора к утрате усвоенного с детства Городецкого стиля.

К числу характерных черт этого стиля следует отнести своеобразную монументальность композиций, сохранение приёмов условной орнаментальной трактовки мотивов, красочность, даже своеобразную цветовую темпераментность росписи, не исчезавшую благодаря искусной раскладке красочных пятен, и артистизм разживки штрихом и мазком. Было прочным и чувство декоративного ритма, помогавшее сберечь традиционную праздничность росписи.

Автор: Коновалов А.Е., май 1985 года
Автор: Коновалов А.Е.,
май 1985 года

С мечтой о возвращении в Городецкую роспись сюжетов, условно пересказанных, — согласно её особому декоративному строю, — А.Е. Коновалов не расставался. В те немногие часы, которые ему удавалось посвятить созданию авторских произведений, он обращался и к сюжету. В центре его внимания были любимые им образы городецкого коня и городецких всадников, которых он писал на настенных тарелках и панно, выполняя их довольно близко к тому декоративно-орнаментальному строю, в котором работали мастера живописного цеха. Выразительность и пластичность рисунка Аристарх Евстафьевич сохраняет и в свои поздние годы. На тарелке, имеющей дату «май 1985 года», мы видим его свободный, по-городецки условный рисунок коня, движения которого уравновешиваются тремя разбросанными по кругу гирляндами, причём на нижней один цветок, более крупный среди прочих, оставлен почти без разживки и более активно привлекает наш взгляд. Своей зрительной весомостью он как бы замедляет стремительный бег коня, уравновешивая композицию росписи. Общий подъём искусства городецкой росписи, характерный для последнего десятилетия, приносит большую звучность цвета и в личное творчество Коновалова.

Аристарх Евстафьевич Коновалов является постоянным участником отечественных и зарубежных выставок искусства народных художественных промыслов. Его произведения находятся в коллекциях крупнейших музеев Москвы, Ленинграда, Горького и многих городов нашей страны. За возрождение промысла городецкой росписи он награждён орденом «Знак Почёта». В своём городе он человек известный. В 1987 году ему присвоено звание Почётного гражданина города Городца.

«Любимая работа». В.А. Черткова
«Любимая работа».
В.А. Черткова

А.Е. Коновалов справедливо утверждает, что двух одинаковых произведений в промысле не бывало. Свои особенности имело творчество каждого поколения мастеров, и даже в пределах одной семьи отец и его братья, дочери и сыновья — все работали по-разному. У каждого были свои любимые сюжеты и образы, свой личный почерк. При этом у одного мастера также не могло быть точного повторения одной и той же вещи. Работа начиналась со свободной раскладки красочных пятен, и это придавало своеобразие каждому донцу. Непринуждённо расцвечивались и отдельные детали, а когда мастер заканчивал роспись, он доделывал каждое изделие, находя по чувству нужный приём.

«Старый и новый Городец». Панно Л.Ф. Беспаловой
«Старый и новый Городец».
Панно Л.Ф. Беспаловой

Характеризуя особенности городецкой росписи, Аристарх Евстафьевич выделяет такие качества, как праздничность, торжественность, красочность.

Среди росписей на сюжеты из нашей современной действительности Аристарх Евстафьевич приветствует как самые дорогие открытия произведения, посвящённые искусству городецкой росписи. Таковы, например, панно Л.Ф. Беспаловой «Старый и новый Городец», где представлено два поколения мастеров росписи, настенная тарелка В.А. Чертковой «Любимая работа».